What Do You Get When You Google Ethics?

ZACH RABUN

» Download PDF

“One who asks a question is a fool for five minutes; one who does  not  ask  a  question  remains  a  fool  forever.”1  The  most  direct  path  to  knowledge  is  asking  questions,  but what  if  the  answers were  subjective  and affected by outside  influences.  This  is the problem many people are  experiencing with the online world today.  Internet search engines are the  most widely used  and popular method  for  finding quick  answers  to  any  question.   All  internet  search  engines  are  fundamentally  the  same.   Unique  algorithms,  internet  search  engines  shuffle  through  billions  of  websites  and  bring  the  most  relevant  (ideally)  websites  to  its  search  results  page.   It  is  when  these  results  are  tampered  with  in  order  to  increase profit margins that ethical issues arise.

Users  of  Google,  an  online  search  engine  (with  many  other  attributes),  expect  quick  answers  and  assume  companies  online  are  accountable without any  true knowledge.  “If you've never Googled, you  probably  aren't  finding  what  you  want  online.”  Google  operates  the  leading Internet search engine, offering targeted search results from more  than  8  billion  Web  pages.  The  site,  which  ranks  results  based  on  a proprietary algorithm, offers search results in more than 35 languages and  attracts a daily audience of more than 380 million people worldwide. The  company generates  revenue  through ads  that are  targeted by keywords.  Google  also  sells  ads  across  a  network  of more  than  200,000  affiliated  Websites. 2  There are lots of data mining software programs used to track  every  click  and  word  entered  online,  which  can  rapidly  create  a  vivid  picture  of  an  individual’s  lifestyle.   Google  even  admits  to  collecting  as  much  information  about  its  users  as  possible  in  order  to  best  serve  its  users.  Google uses  this data  to customize search results.  Google begins  to  face ethical dilemmas when  it alters  search  results  in order  to better  sell advertisement space and result locations. 

Approximately, 80% of young adults (15-25 year olds) 3  use Google  at  least  once  a  week.  With  such  a  broad  scope  of  users  and massive  influence Google has on instant search results/answers,   Google needs to  be  monitored  more  closely  because  it  is  ever  expanding  and  privacy  becomes  more  fragile  with  every  new  user.   Personal  information  collected  is  then  used  to  customize  search  results  to  bring  up websites  that  fit  the  searchers profile.  Part of  the  algorithm Google uses  to  find  search  results  include  a  history  of  pages  visited  before  the  search.   For  example, if someone had visited a handful of anti-Semitic websites before  entering  the word  Jew  into a Google  search, a higher percentage of  the  results  would  include  anti-Semitic  material.   This  is  a  breach  in  ethics  because Google has  a duty  to present  the  truth.   Too many people  rely  upon Google  and  other  search  engines  for  answers  for  them  to  change  the search results just so the user can have better access to the websites  where Google  sells ad  space.   Information  should not be  tampered with  regardless of personal preference.  Google can be credited with educating  a  huge  population  every  day,  and  with  this  huge  responsibility  comes huge ethical  implications. Such an abuse of privacy  is unethical and does  not  “best  protect  and  respect  the  moral  rights  of  those  affected.” 4   Everyone has a right to the same knowledge, and tampering with results  is unethical because Google, and other search engines, are assuming they  know what you want more than you do.

Introduction to Google

Google was  created  in 1998 by  two  college  students at Stanford  University.  The students realized that a search engine that  looked at the  content  of  a  web  page  rather  than  the  number  of  times  a  keyword  appeared on  the page would produce more accurate results.  They were  right,  currently, Google  commands  “more  than  60%  of  all  searches  that  are performed on the internet use Google and it brings in roughly 75% of  all  search  ad  revenue.” Using  a  secret  algorithm, Google  sorts  through  billions  of  sites  on  the  internet  to  bring  the  most  popular  and  most  referenced pages  to  the user according  to  the  keywords entered by  the  user.  However,  there  are many more  services  provided  by Google  and  many  subsidiaries  that  are either owned or  in  cooperation with Google.   Services  like G-mail, Google Earth, Google Scholar, Google Group, Google  Map,  YouTube, WebMD, etc. provide  everything  from e-mail  to medical  information.   Google's  mission  statement  is,  "to  organize  the  world's  information and make it universally accessible and useful."  6   However, it is  Google’s methods of storing massive amounts of consumer information in  order  to  customize  results  to better  sell ad  spaces  that has  led many  to  question  its ethics.  This  is advantageous  in many ways but compromises  the  “Rights  Approach”  to  ethics.   Users  are  no  longer  privilege  to  “the  truth,  to  not  be  injured,  and  to  a  degree  of  privacy” 7    Internet  search  engines are a window through which knowledge can be gained, but when  information  is  hand  selected,  users  lose  their  free  will  to  choose  what  information they have access to.

Privacy

The definition of privacy has changed many times, and the realm  of  what  is  considered  to  be  private  is  blurred.  There  is  nothing  in  the  Constitution  or  the  Bill  of  Rights  that  states  there  is  a  clear  right  to  privacy, but  the  courts have established  through  the 1st , 3rd , 4th ,  and 5th Amendments that every US citizen has a right to privacy.  There seem to  be several types of privacy concerns; privacy of beliefs (1st Amendment),  privacy  of  the  home  against  demands  that  it  be  used  to  house  soldiers  (3rd  Amendment),  privacy  of  the  person  and  possessions  as  against  unreasonable  searches  (4th  Amendment),  and  the  5th  Amendment's  privilege  against  self-incrimination,  which  provides  protection  for  the  privacy of personal  information.  The 5th Amendments right to privacy of  personal information is the most relevant in Google’s case.

The  internet  has  greatly  changed  the  rules  and  perceptions  of  privacy.  Google is first and foremost a search engine. Google records and  tracks every search by its users through the use of tracking cookies. While  you can turn cookies off, most people do not because there is some data  that people want  to be  remembered.  Unfortunately  there  is no way  for  cookies  to  distinguish  which  data  should  be  collected  and  which  data  should not be collected according to  the user.  A cookie  is a  file that  the  website sends to your computer on which it stores data while you use the  site. Cookies  can  be  very  useful  and  allow  a  company  to  understand  a  consumer’s tendencies and preferences.  However this is a violation of the  “Rights Approach” to ethics because the “ability to choose freely what to  do with one’s life…and make one's own choices about what kind of life to  lead, to be told the truth, not to be injured, and to a degree of privacy” 9  is  forfeited  because  users  are  no  longer  able  to  choose  what  sites  are  presented to them or what  information they have access to.  Knowledge  is  a  very  powerful  tool  and  should  not  be  tampered with,  especially  on  such a large scale.

Every  time  someone  clicks  on  something  or  enters  any  information  into the  internet there  is a potential  it  is being recorded and  stored.   Google  keeps  records  of  all  searches  and  lots  of  other  data  in  order  to  create  profiles  for  its  users.   Google  can  then  match  these  profiles with appropriate advertising and lead it’s users towards the most  relevant products.  This is a circumvention of individual’s rights because it  does not allow them to choose freely.  

Services such as G-mail, Google’s email service, has  the ability  to  scan emails sent and received by its users for keywords.  These keywords  are then match with products and advertisements then made available to  the  user.   Adsense  is  the  program  Google  uses  to  advertise.   Although  Adsense  is  not  reading  everyone’s  emails,  it  is  still  an  invasion  of  informational  privacy  because  private  information  like  diseases  or  criminal acts could be discovered within emails.  This becomes a problem  when this  information  isn’t kept contained within Google.  Google states  that  it will only share your  information with “trusted businesses.”  This  is  very  subjective  and  the  consumer  has  no  say  in  whom  the  “trusted  businesses”  are  and what  information  is  fair  and  relevant  to  be  shared  with  each  business.  Recently,  Yahoo  (Google’s  largest  competitor)  was  found guilty of leaking information to the Chinese government that led to  the  arrest  of  a  pro-democracy  activist  “after  Yahoo  gave  Chinese authorities  information  about  his  e-mail  account,  his  computer  address,  his  log-on  history  and  the  contents  of  several  weeks  of  his  e-mail.” 10    While  this  is  an  extreme  example of  the possible  ethical  implications of  data gathering done by Google and other online search engines and how  it could hurt consumers, it is easy to see how detailed each profile can be  made and how  little  control users have over what  information  is  shared  and with whom.

Implications

With  the many  arms  of  Google,  there  is  little  information  that  can’t be found after enough use by consumers.  Using G-mail, Google can  understand what  you  are  talking  about with  friends,  coworkers,  family,  etc.  Using Google maps, Google  can  see where  you  travel  and possibly  live.  Using Froogle, Google can understand what kind of products you use  and shop  for.  Using Google scholar, Google can understand what  topics  interest  you.  Using Google  groups, Google  can  see what  kind  of  social  activities in which you’re involved.  Using Google Earth, Google can have a  real  life picture of your house, car, neighborhood, etc.   The  list goes on  and on.   It  is easy  to  see how quickly Google  can  create a very detailed  profile for its user and how valuable that profile then becomes to all sorts  of companies and services.

Google  has  also  recently  started  on  several  new  projects  to  expand  their  online  influence.   The  first  of  their  new  initiatives  is  the  acquisition  of  the  online  advertising  company DoubleClick.   “Opponents  say  owning  DoubleClick  will  give  Google  too much  control  over  online  advertising,  and  in  particular  the  user  data  collected  and  stored  on  Google's massive computers…As  the number of Web sites where people  spend  their  time has grown, online ad giants have acquired ad networks  to expand the number of users they can monitor and the number of sites  on  which  they  can  place  ads.” 11  With  the  acquisition  of  DoubleClick,  Google’s dominance of search and access to the advertisers and sites that  work with DoubleClick would enable the company to become a "pipeline"  through which most of  the Web's  relevant data would  flow. The  reason,  they  argued,  is  that Google's  ability  to  reach  the majority  of  U.S. Web  surfers  on  the most  highly  trafficked Web  sites would  be  so  great  that  advertisers would be  forced  to work with  the  company.” 12  Again  this all  comes back  to  the  violation of  the  “Rights Approach”  to  ethics  because  Google  is  foregoing  people’s  rights  to  informational  privacy.   Google  is  chalked  full of advertisements and offers.  That  is how Google made  it’s  more  than  ten  billion  dollars  in  2006. 13   This  ignores  people’s  right  to  privacy  and  information  ethics  because  Google  is  using  people  private  information,  primarily  without  their  knowledge  for  the  most  part,  and  guiding  them  towards  sites,  advertisements,  and  promotions  which  Google  decides  is  most  appropriate  and  relevant.   When  Google  uses  personal  information  and  has  a  bias  towards websites where  it  sells  ad  space  to  report  search  results,  people’s  right  to  information  and  knowledge  is  tampered with.  All of  this  is done without  the consumer’s  knowledge or right to “choose freely…and make one's own choices.”

And  finally,  Google  has  shown  interest  in  purchasing  the  social  networking  site  Facebook.   “Facebook  is  a  popular  social  networking  website which has been expanding rapidly since it opened membership to  the  general  public.” 14   This  would  also  expand  Google’s  audience  and  reach  of  influence.   Facebook  contains  an  enormous  amount  of  private  data.  While much  of  Facebook  is  a  public  network, many  people  have  taken  strides  to  keep  their  information  private  by  blocking  people  from  seeing  their webpage  unless  previously  approved.   Information  such  as  birth date, schools attended,  jobs,  friends, pictures, conversations, home  addresses,  telephone  numbers,  etc.  can  be  found  on  an  individual’s  Facebook page.   This  is very private  information and  if  leaked could  lead  to identity theft and unfair treatment based on incriminating content.;

Reasoning

The reason people do not view Google business conducts as a violation of  privacy  is  because  they  do  not  understand what  is  being  recorded  and  tracked  and  the  possible  implications  of  such  data  aggregation.  Google  very clearly posts its privacy policies on its website.  However, the policies  are vague and  leave  room  for many questionable uses of personal data.   The burden of care lies in the hands of the consumer and not with Google  or other online  companies.  Google views  its data  collection as  the best  means of understanding and serving its customers.  Therefore consumers  must be careful what information they give out and to whom they give it.   Many people do not  think  they are  creating an accurate profile because  most of the information is spread out over many website and over a long  period of time.  However, computers do not forget and many websites are  owned  by  few  companies  and  it  is  easy  to  gather  loads  of  information  originating from the same IP address.

Google  also  has  a  very  positive  reaction  with  the  general  public.   Google was named one of the best companies to work for in 2007 by Fortune  500 magazine.   They  hire  only  the  smartest  and  best  equipped  people  and  treat  them very well.  All of  this has  led  to a warm  reception by  the public.   Google’s ideals of “do no evil” 15  that can be found in their mission statements  and codes of conduct are usually well adhered to.  Unfortunately, as Google  and  similar  companies  continue  to grow and absorb other  companies,  their  responsibility  and ethical  foundations become uncontrollable.  With dozens  of subsidiaries and millions of people using Google every day, it is impossible  to  monitor  everything  and  unethical  actions  will  be  taken  and  privacy  breached.

Conclusion

Google has become enormously successful because of their ability  to stay ahead of the curve and provide the most cutting edge technology  to  the  general  public.   However,  in  doing  so,  Google  has  violated  the  Rights Approach to Ethics because its users are losing their ability to make  their own decisions and control their own privacy.  As Google continues to  grow and expand  its audience and realm of  influence,  there needs  to be  someone responsible for the privacy of  its users.  Google’s privacy policy  is  too  loosely  worded  to  truly  be  applied  to  any  certain  situation  and  leaves a lot of loopholes in which to act unethically.  Consumers therefore  must take control of their privacy and understand what  information they  are  giving  out  and who  is  receiving  it,  especially  if  they want  objective  search  results/access  to knowledge.  There  is a  lot of potential  for all of  Google’s services to do good in the world, unfortunately there is an equal  amount of potential for abuse.

Works Cited 

1. Brin, David. (2006). David Brin Quotes. Retrieved February 10, 2007,   from http://thinkexist.com/quotation/when-it-comes-to-privacy-and- accountability/1273163.html 

2. (2007). Google Corporate Information: Company Overview. Google.   Retrieved February 10, 2007, from http://www.google.com/corporate/  

3. Ibid 2 

4. Velasquez, Manuel; Moberg, Dennis; Meyer, Michael J.; Shanks,   Thomas; McLean, Margaret R.; DeCosse, David; André, Claire;  and  Hanson, Kirk O. (1988). A Framework For Thinking Ethically. Retrieved  February 10, 2007 from  http://www.scu.edu/ethics/practicing/decision/framework.html. 

5. Holahan, Catherine. (2007, September 28). Google Defends the   DoubleClick Deal. Business Week Online. Retrieved October 1, 2007 from  http://www.businessweek.com/technology/content/sep2007/tc200709 27_271085.htm

  6. Ibid 2 

7. Ibid 4 

8. H. T. Tavani. (2007). Ethics and Technology 2nd ed. Hoboken, New   Jersey: John Wiley & Sons. 

9. Ibid 4 

10. 6. A.P. (2007, October 16). Yahoo accused of misleading Congress   about Chinese Journalist. CNN. Retrieved October 16, 2007, from  http://www.cnn.com/2007/US/10/16/yahoo.congress/index.html 

11. Ibid 5 

12. Ibid 5 

13. Worrall, Jonathan. (2007, September). The North America IT and High   Technology Sectors. Retrieved on February 10, 2007, from  http://webreports.mergent.com

14. Premium Member Login required, author provided:  
http://premium.hoovers.com/subscribe/co/factsheet.xhtml?ID=hsrfrfjfsf
tcry 

15. Ibid 2